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有了硅谷精英NBA要做全球最大体育联赛


   2020-07-16

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有了硅谷精英NBA要做全球最大体育联赛

2014年,过去30多年只有4个赛季胜率过半的快艇刚开始习惯当一支强队,他们突然找到了将天赋和团队融会贯通的魔法,成为太平洋赛区豪强,但打击随之而来:TMZ曝光快艇老闆Donald Sterling的种族歧视录音。

丑闻迅速扩散,流言四起,联盟威胁Sterling卖掉球队。洛杉矶篮球总是与名人联繫在一起。最大牌的买家包括Billy Crystal(演员、脱口秀主持人)、Oprah Winfrey(主持人),甚至拳王Floyd Mayweather据说都有兴趣。

但在5月,前微软CEO Steve Ballmer 大笔一挥:20亿美元。

体育商界对此既困惑又惊愕。「我被吓尿了,这个价格确实惊人,」Michael Redd当时说,他是天普大学的经济学教授。这是北美体育届第2高的收购价格,纪录是2012年洛杉矶道奇(职棒队)的21.5亿美元。这几乎是上一支NBA球队售价的4倍:数月前,公鹿以5.5亿美元易主。

Ballmer认为值得。他是狂热球迷,经常在微软打比赛,即使出任CEO以后。「我从来不是出色的球员,」Ballmer说,「但我在大学校队做统计,记录篮板、助攻,我喜欢篮球。」这几年Ballmer总想买一支NBA球队,他考察过活塞、国王、公鹿。「我知道出价比第2名的高,可能多10%,」他谈到快艇说,「但如果我把它当作标普指数基金,从球队得到2-4%的收益就很好。」

Ballmer押宝快艇时,并不是针对现在的快艇估价,而是着眼未来。这在技术行业每天都在发生——很难想象Uber在私募股权投资者眼中值510亿美元吧。体育届这种想法寥寥无几。

至少过去如此。但像Ballmer这样的新一代老闆,他们靠做技术、私募、风投发家。习惯于投资,眼中不只有冠军和奖盃,他们希望做一笔好生意。

更重要的是,这些技术派老闆帮助NBA成为北美最有前瞻的体育联赛。NBA有全美最年轻的电视观众,它的内容在网际网路畅通无阻。当其它联盟被球迷群体老化和版权束缚时,NBA却拥抱社群网站,用新技术在全世界大举进攻。如果NBA找对路子,勇士的Stephen Curry就不仅仅是联盟大使,而会成为地球上最大联赛的头牌巨星。

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并不是每个人都认为Ballmer疯了,「他捡了便宜,」小牛老闆Mark Cuban说。他是第一位靠网际网路泡沫发家的NBA大老闆(微软老闆Paul Allen在1988年买下拓荒者)。2000年,Cuban用2.85亿美元买下当时的弱旅小牛。当时Cuban仅仅是个投机者,但他成为其他老闆着眼未来时的谘询对象。「联盟对技术一直很开放,但并没有多少进展,」Curry说,「什幺问题都来找我。」

其中一个问题来自Adam Silver,今天的NBA总裁。2000年,Silver是NBA娱乐总裁,负责联盟的生产部门。那年全明星赛在奥克兰举办,Silver希望Cuban参加技术峰会,与湾区生机蓬勃的技术行业建立联繫。「回头看,」Silver说,「那正是网际网路泡沫的巅峰期,但当时感觉不到。」

与会公司名单就像第一次网际网路泡沫的讣告:Red Herring, Scient, UrbanMagic, Quokka Sports, Gateway。但当天是成功的,新的全明星传统诞生了。

在Cuban进入NBA15年后,小牛已经从NBA最糟糕的球队变身顶级劲旅,并在2011年夺得队史首冠。「我投资的无数技术公司都在影响小牛,」Cuban一一列举:Synergy体育,一家数据分析的网路平台。Catapult,一家澳洲公司,为顶级运动员提供移动跟蹤装置。Axon体育,智慧训练装置公司。「我试着用我的技术背景帮球队获得优势。」

事实上,NBA老闆背景已经大变。今天有一半的球队的老闆是技术和投资管理出身。维维克-拉纳迪维是Tibco软体公司创始人,现在是国王老闆。岩石风投创始人Dan Gilbert是骑士老闆。勇士联合老闆Joe Lacob曾在硅谷传奇风投公司KPCD(Kleiner Perkins Caufield & Byers)经营20多年,管理过像汽车交易网和体育线上的投资。但他有另外的目标,「在我进入技术行业之前,我就渴望拥有一支球队,」 Lacob说。

今天,KPCB的经验影响着NBA最炙手可热的球队。「当你进行风险投资时,如果人人都知道,那就太晚了,」 Lacob说,「我最好的投资是那些人们告诉我那行不通,或没有数据支持的公司。所以,对现在的勇士,我想试验每一项技术,只要我们认为合理。我们要有开放心态,看看行不行。只有这样你才能一直站在最前沿位置。」

这些老闆彼此之间不谈场上表现,但他们会定期讨论一些话题,如何管理他们的生意,迎合球迷。「我肯定会和Mark Cuban、维维克-拉纳迪维、Dan Gilbert、Joe Lacob聊天,」Ballmer说,「我是新手,所以我大部分时候是聆听学习,但这是大势所趋,水涨船高。」

Ballmer 指着这能在NBA成气候,他不仅憧憬快艇的未来价值,还打算把技术植入球队共同成长,尤其是比赛转播权的销售。拿快艇的本地电视转播合约来说,它将在本赛季末到期。快艇在和FOX体育的Prime Tichket就本地转播合约谈判陷入僵局。原来的合约每年价值2,500万美元,据报导快艇已经拒绝了6,000万美元的报价,準备直接通过流媒体服务将比赛提供给球迷。

Ballmer说NBA支持他的试验。其它联盟像NFL,这家价值130亿美元的北美体坛巨兽就保守得多。「NFL没有本地转播,你怎幺试验?」Ballmer说,「他们运营很好,但因为一切都是全国性的,他们必须谨慎对待新尝试。棒球有很多比赛,本地电视转播。但大多数帮球迷都超过55岁,你不敢对他们尝试新玩意。」

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那些你想试验的群体正在抛弃有线电视,或者只是Vine、Instagram、facebook和Twitter的补充。他们随时随地能第一时间看到比赛的精彩瞬间和关键时刻,并立即回应。

比如本赛季最精彩的一场比赛,2月勇士客场打雷霆,ABC週日直播,它创造了过去3年例行赛非圣诞大战比赛的最高收视率。两队苦战进入延长,Curry命中一记32英尺的绝杀三分。

社群网站在那一瞬间陷入疯狂,facebook上有6,000万使用者观看了这一精彩时刻。Twitter上,古今球星统统现身,几乎把这辈子的感歎号用光了。

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「球员离场回到更衣室的第一件事,」Twitter COO亚当-拜恩说,「甚至在洗澡之前,就是拿起手机,开启Twitter,看媒体、球迷的反应和关于今晚表现的讨论。」

体育和社群网站是天作之合,还有很多固执的观众只使用传统的交流工具。在社群网站上,北美其他联赛根本无法匹敌NBA。去年冬天,联盟宣称在北美最大的社交平台,官号、球队、球员帐号的粉丝,加上中国腾讯、新浪的粉丝超过10亿。只看官号的话,NBA有6,600万粉丝,几乎是NFL的2倍。MLB只有1,500万,NHL(冰球)只有1,100万,只是Curry的一半。

这并不意外,「NBA本身就比其它三个联盟更有亲切感,」骑士老闆 Gilbert说,「只有NBA的球员不用戴头盔或帽子,那是球员和球迷之间的交流障碍。越是觉得球员亲近,越希望进一步联繫。」

当篮球轻视其它联赛时,很难无视这种亲近。棒球比赛里,「正确打球」意味着球员很少庆祝,或在场上展示情绪化一面,一不小心就可能被球砸到。NBA比赛中,球员的情绪是一部分,球员在赢或输时的反应,有时最受欢迎的球员可能反应最激烈。勇士前锋Draymond Green会像职业摔跤手一样秀二头肌。

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你应该知道我说的那个动作,即使你不是篮球迷,你可能在Instagram、Twitter或Vine上看过。6秒的动态图,恰恰是一次突破扣篮、利用掩护后三分出手的时间,这些高光时刻很容易分享。NBA希望看到这个分享系统遍布社群网站。其它联盟与之相反。举例来说,去年10月,NFL就向Twitter发了十几个下线通知,要求Twitter撤掉高客体育部落格Deadspin释出的比赛集锦和GIF。Twitter不仅撤下动态图,还临时封了帐号。MLB也发过类似通知,两个联盟都在行使法律权利,问题是就商业角度来看,这是明智之举吗?

在NBA看来这不是。「Adam Silver很早就意识到,人们会在电视上录比赛,然后上传到YouTube,」David Levy说,他是Turner总裁,Turner拥有NBA转播权,同时运营NBA官网。「他了解Instagram,Snapchat。他知道那些粉丝就是球迷,你要到有鱼的地方钓鱼。」

数据也支持这点。「就像免费广告,」 Gilbert说,「在我看来对联盟百利无一害,提高形象,推广联盟,我认为NBA这步棋走对了。」facebook委託尼尔森做过一个调查,围绕9场NFL比赛量化社群网站讨论对比赛转播的影响。结果facebook上赛前15分钟每增加一次比赛分享,就给直播第一分钟带来1,000名观众。社群网站没有对传统直播造成威胁,反而是救命稻草。

如果你认为每次分享带来1,000名观众就很多,考虑一下几十亿人在用社群网站。篮球的国际视野历史悠久,但1992年巴塞罗那奥运会把美国梦之队的Magic、Michael Jordan、Larry Bird、Charles Barkley打造成全球偶像,引发国际球员大跃进。上赛季NBA有100名来自其它37个国家、地区,佔联盟总球员的22%,这会开闢巨大的国际市场。NFL宣布本赛季将在Twitter上免费放出10场週五的橄榄球比赛,它可以增加NFL的国际球迷,但要赶上NBA的全球化程度还有很长的路。

有了硅谷精英NBA要做全球最大体育联赛 国际球员分布↑↑↑

NBA希望能好好挖掘国际市场,尤其是对比足球。「足球的全球市场比篮球大很多,」NBA总裁Silver说,「看看篮球和足球的增量,还有巨大的潜力。」毕竟不像足球,欧洲的国内联赛都可以自称世界上最好的联赛,而NBA不管在球员水平还是受关注度,都是当今唯一的顶级篮球联赛。

但这些关注并不能改变一个事实:大部分球迷距离比赛场地很远。这就是在奥克兰甲骨文球馆的赛季开场夜首次使用VR(虚拟现实)实况转播职业比赛时,联盟如此兴奋的原因。一帮科技大佬聚在球馆里密不透风的房间,戴着三星的Gear VR头盔,然后就落到大多数人永远买不起的位置——场边位置。「我总告诉坐旁边的人,‘你将体验人生最棒的观赛体验,’」勇士联合老闆 Lacob说到他的场边座位,「我不管你在棒球或橄榄球球馆坐哪个位置,那不一样。」

有了硅谷精英NBA要做全球最大体育联赛 VR观赛体验↑↑↑

NFL更适合在电视上观看,摄像头可以跟蹤和放大连续的动作,帮助球迷了解场上发生了什幺。把一个VR摄像头放到50码线,不会提供比现在更好的体验,不管技术有多出色。但把VR摄像头放到 Lacob最爱的场边位置,会给球迷真正的VR体验,远超现在的转播效果。让他们更加关注NBA。

现实中那场比赛的VR试验只是尝试。VR直播带来了空间和深度体验,但一些比赛的本质体验欠奉,比如球鞋摩擦木地板、球员对抗发出的声音。它刚好可以满足你对VR直播的想象,一旦技术成熟的话。

Lacob的联合老闆,娱乐部门总经理皮特-古贝尔对VR的前景非常兴奋。他个人和公司都投资了NextVR,后者负责勇士开场夜的VR直播。NextVR首轮3,050万美元融资的投资人还包括有线巨头Comcast,时代华纳、尼克和NHL纽约流浪者队的后台老闆麦迪逊广场花园公司。「只有18,000名球迷可以到现场看球,」古贝尔说,「地球上还有75亿人。我的意思是,数数,你不是浪费一个球馆座位,你是让这个座位赚了100、200、500、甚至100万倍」

NBA最大的潜在市场是中国。据估算,中国打篮球的人相当于美国总人口——3亿。NBA希望将中国巨大的市场转化成进入全球经济顶层的引擎。如果能让中国球迷享受到VR带来的场边观赛体验,那将是非常便利的助推器。

NBA管理层曾相信联盟需要在欧洲或亚洲建队才能获得突破。现在没人这幺想了。「NBA下一个十年的未来取决于技术能把场边观赛体验複製给每个球迷的水平,」Silver说。如果VR可以带给球迷现场体验,为什幺还要把球队带去其它地区。

2016年多伦多全明星週末最难买到的票不是比赛本身,全明星正赛已经退化到投篮和快攻扣篮的零防守表演赛。也不是两位二年级球员Zach LaVine和Aaron Gordon的世纪对决(这场扣篮赛被誉为史上最精彩之一,facebook、Twitter、Vine、Instagram、Snapchat和Youtube有1.4亿粉丝观看了集锦视讯)。

最难进入的房间是2月週末的费尔蒙特皇家约克酒店宴会厅,NBA的老闆们、技术从业者、媒体记者和其他体育领袖聚集在这里讨论App、分析、数据和扣篮。这是第17届NBA全明星技术峰会。延续了Silver2000年在湾区开启的传统。与会者的名字变了,但他们的身份依旧重要。当我告诉一位NBA球队高阶经理我有票时,他说:「你得告诉我怎幺搞到的,我都进不去。」

峰会是非官方的,这是为了让与会者自由讨论,甚至争吵。但当天最具未来色彩的一刻就在Silver介绍会议程序时。Silver谈到篮球历史,James Naismith发明了篮球,他实际上是加拿大人。当Silver讲话时,Naismith的影象投射在他身后,直到Naismith的照片中断了Silver的讲话,然后Naismith走出萤幕,变成惊人的全息图(NBA将它释出在社群网站,吸引了1,200万人次观看)。

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全息图中的Naismith说,「感谢NBA拥抱移动端、社群网站,点播内容平台。今天的NBA球迷比以往任何时候都多。随着NBA在全球的扩展,联盟将利用最前沿的技术像VR,4K超清电视甚至全息图继续推进。」Naismith的全息图不仅给人印象深刻,它完全是既定策略。

2,500英里之外,Ballmer仍然在为快艇思索新的娱乐节目,其中就有新吉祥物。技术峰会2周后,Ballmer下场介绍了新的吉祥物查克(Chuck the Condor),现场反应平平。但接下来一幕才精彩:Ballmer说他会表演蹦床扣篮,如果他成功了,现场每个球迷都会得到一双鞋。

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Ballmer已经60岁,他在场上冲刺,跳起,藉助蹦床再次起飞,他张大了眼睛和嘴巴,然后把球扣进篮筐,落地时胜利地尖叫。Chuck被冷落在一旁,快艇球员冲过来和老闆击掌庆祝,现场高潮了。那一瞬间的视讯和动图很快广为传播——这是关键。任何体育联赛都可能发生这样的表演,但这种震撼余生的体验只有在NBA才找到:这是一个懂得未来不该限于门票收入,而在分享和转发的职业联赛。


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